Die Etymologie des lateinischen Wortes “Germani”, von dem sich das lateinische Germania und das englische “Germanic” ableiten, ist unbekannt, obwohl es verschiedene Theorien hierzu  gibt. Sogar die Sprache, aus der es sich ableitet, ist umstritten. Was auch immer es bedeutet, der Name bezog sich ursprünglich wahrscheinlich nur auf eine kleinere Gruppe von Menschen, die so genannten “Germani cisrhenani”, deren lateinischer wissenschaftlicher Name einfach darauf hinweist, dass es sich um Germanen handelte, die auf der westlichen Seite des Rheins lebten. Tacitus berichtet, dass diese germanischen Völker in Gallien, die Vorfahren der Tungren seiner Zeit, die ersten waren, die Germani genannt wurden, und dass ihr Name auf Völker wie die des Ariovistus-Bundes übergegangen war, da er eine Konnotation hatte, die potenzielle Feinde abschreckte. Obwohl Caesar und Tacitus dieses rheinische Volk auch als Germanen im weiteren Sinne betrachteten, passen sie nicht ohne weiteres zu den viel weiter gefassten Definitionen von “Germanen”, die von ihnen oder modernen Gelehrten verwendet werden. Diese ursprünglichen Germanen stellen daher eine erhebliche Komplikation für alle Versuche dar, die germanischen Völker danach zu definieren, auf welcher Seite des Rheins sie lebten, oder nach ihrer wahrscheinlichen Sprache.

Die beiden Haupttypen der “Germani” zur Zeit Julius Caesars. (Nur ungefähre Positionen.) Spätere römische Kaiserprovinzen sind rot schraffiert. Am Rhein liegen Germania Inferior (Norden) und Germania Superior (Süden).

Caesar beschrieb, wie sich das Land dieser Germani cisrhenani weit westlich des Niederrheins bis in das heutige Belgien erstreckte, und zwar lange bevor die Römer in engen Kontakt mit ihnen kamen. Weder Caesar noch Tacitus sahen darin einen Widerspruch zu ihren weiter gefassten Definitionen, denn sie glaubten, dass diese Germanen von östlich des Rheins gekommen waren, wo die anderen Germanen lebten. Aber dieses Ereignis war nicht neu: Caesar berichtete, dass sie bereits während des Kimbernischen Krieges (113-101 v. Chr.), also Generationen zuvor, auf der Westseite lebten. Die frühen Germanen auf beiden Seiten des Niederrheins wurden jedoch von Caesar, Tacitus, Plinius dem Älteren und Strabo von den suevischen Germanen unterschieden. Strabo sagte sogar, dass sich die Germanen in der Nähe des Rheins nicht nur kaum von den Kelten unterschieden, sondern auch, dass die Lateiner sie “Germani” nannten, weil sie die “echten” Gallier waren (was eine mögliche Bedeutung von Germani im Lateinischen ist). Moderne historische Linguisten und Archäologen bezweifeln auch, dass diese westlichen Germanen eine germanische Sprache im heutigen Sinne sprachen oder dieselbe materielle Kultur teilten, zumindest zur Zeit ihres ersten Kontakts mit Caesar und den Römern. Caesar selbst bezeichnet sie auch als Gallier.

Die ältere Vorstellung, dass die Germanen am Rhein und insbesondere am Westufer des Niederrheins beheimatet waren, blieb bei den griechisch-römischen Schriftstellern länger verbreitet als die eher theoretische und allgemeine Vorstellung von Caesar. Cassius Dio, der im 3. Jahrhundert auf Griechisch schrieb, bezeichnete die rechtsrheinischen Germanen von Caesar konsequent als Kelten (Κελτοί) und ihr Land als Keltikḗ (Κελτική), Cassius stellte sie den “Galliern” (Γαλάται) auf der linken Rheinseite gegenüber und beschrieb dies auch in einer Rede Caesars. Er berichtete, dass die Völker beiderseits des Rheins seit langem diese unterschiedlichen Namen benutzten und den Rhein als Grenze betrachteten, aber “in der Antike wurden beide Völker, die beiderseits des Flusses wohnten, Kelten genannt”. Für Cassius Dio lagen die einzigen Germanen und das einzige Germanien westlich des Rheins innerhalb des Reiches: “einige der Kelten (Keltoí), die wir Germanen (Germanoí) nennen”, hatten “das gesamte belgische Gebiet [Belgikḗ] entlang des Rheins besetzt und bewirkt, dass es Deutschland [Germanía] genannt wurde”.

Mindestens zwei belesene byzantinische Schriftsteller des 6. Jahrhunderts, Agathias und Procopius, verstanden die Franken am Rhein tatsächlich als die alten Germanen unter einem neuen Namen, da sie, wie Agathias schrieb, die Ufer des Rheins und das umliegende Gebiet bewohnten.

Germanische Terminologie vor Cäsar

Alle überlieferten schriftlichen Belege, die auf ein eindeutiges “germanisches” Konzept im weiteren oder engeren Sinne aus der Zeit vor Julius Cäsar hindeuten, sind zweifelhaft und unklar. Es gibt zwei oder drei Fälle, die in Betracht zu ziehen sind:

Einer davon ist die Verwendung des Wortes Germani in einem Bericht, der verlorene Schriften des Posidonius (ca. 135 – 51 v. Chr.) beschreibt und von dem viel späteren Schriftsteller Athenaios (ca. 190 n. Chr.) verfasst wurde; dieses Wort könnte jedoch von dem späteren Schriftsteller hinzugefügt worden sein, und wenn nicht, bezog es sich wahrscheinlich auf die Germani cisrhenani. Es heißt lediglich, dass die Germanen gebratenes Fleisch in einzelnen Stücken essen und Milch und unvermischten Wein trinken.

Ein Gedenken in Rom an einen Triumph von Marcus Claudius Marcellus über Galleis Insubribus et Germ[an(eis)] im Jahr 222 v. Chr.. Aus anderen Quellen ist bekannt, dass an diesem Sieg über die Insubrer in der Schlacht von Clastidium in der Alpenregion eine große Streitmacht der Gaesatae beteiligt war. Viele Fachleute gehen davon aus, dass sich die Inschrift ursprünglich auf diese Gaesatae bezogen hat.

Ein dritter Autor, von dem manchmal angenommen wird, dass er über die Germanen geschrieben hat, ist Pytheas von Marseille, der über Nordeuropa schrieb, aber seine Werke haben nicht überlebt. Spätere Berichte über seine Schriften zeigen, dass er über die Gebiete und Völker schrieb, die später als Germanen bezeichnet wurden, aber sie zeigen nicht unbedingt, dass er sie als Germanen bezeichnete (Plinius der Ältere sagt zum Beispiel, dass er die Ostsee beschrieb und ein großes Land der “Guiones” erwähnte, das oft als die von Tacitus beschriebenen Gutones interpretiert wird. Zu ihrem Land gehörte eine Flussmündung, die eine Tagesreise von einer Insel entfernt war, auf der Bernstein gesammelt wurde, der wiederum den Teutonen benachbart war, aber eine alternative Interpretation besagt, dass es sich um (In)guiones (siehe unten) an der Nordseeküste handelte.

Nach Caesar folgten römische Autoren wie Tacitus seinem Beispiel und verwendeten die germanische Terminologie, um rückwirkend auf Völker zu verweisen, die den Römern oder Griechen vor Caesar bekannt waren. Wie bereits erwähnt, waren die Kimbern zuvor als Kelten oder Kimmerier bezeichnet worden, und die griechischen Schriftsteller taten dies auch weiterhin, während Caesar sie als Germanen bezeichnete. Tacitus und Strabo schlugen beide mit einiger Unsicherheit vor, dass die Bastarnae, ein großes Volk, das der griechisch-römischen Welt vor Cäsar bekannt war und aus der Region des heutigen ukrainischen Galiziens und Moldawiens stammte, ebenfalls gemischte germanische Vorfahren gehabt haben könnte und laut Tacitus sogar eine germanische Sprache. Plinius der Ältere kategorisierte sie als eine eigene Hauptabteilung der Germanen wie Istvaeones, Ingvaeones und Irminones, aber auch getrennt von einer östlichen Gruppe, die die Vandalen und die Gutones, beide im heutigen Polen, umfasste (Wie bereits erwähnt, sagte Livius jedoch, dass sie eine Sprache wie die der Scordisci sprachen.)

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